ハーメルン
「平和的」独裁者の手放せない相談役
第18話:急転


 ◆◇◆◇◆◇


 なるほど。彼女のぶっ飛んでいるとしか言いようのない言動は、大学時代の恩師によって植え付けられたのか。しかし、私がそれ以上彼女の過去を聞くことはなかった。

「おや」

 パーティ会場がざわつく。それもそのはず。ついに王女殿下が動き出した。侍従長から離れ、アシュベルドに近づくとその隣に並ぶ。

「黄金の鷹と白銀の名花が揃ったな」

 実に絵になる構図だ。精悍な笑みを浮かべる猛禽めいた美青年と、その隣に凜と咲く花のように美しい美少女。しかもどちらもその国で尊敬される俊英同士だ。まさに至高の組み合わせだろう。

「うほほはぁ! イイ! これはイイ! すごくヴィヴィッドにイイですねぇ!」

 無駄に盛り上がるミゼルと共に、私は二人の様子を見守ることにした。




「それにしてもすごい人数だな」

 場所を移し、ここは城の外。城のあちこちから突き出した塔の上に設けられた見張り台だ。そこには、小銃を持った二人の警備員がいる。二人が双眼鏡で見ているのは、照明で照らされた城門から、城の中へと続々と入っていく侍女の一団である。その数は明らかに多すぎる。今回の祝賀会の雑事に必要な人数以上だ。

「さすがはクラーリック侯爵。メイド狂にしてメイド卿ってのは本当だな」

 もう一人の警備員も、感心した声を上げる。彼女たちは、有名な帝国貴族であるクラーリック侯爵お付きの侍女たちだ。この侯爵、警備員の発言通りのあだ名をもらっている。何しろ常軌を逸したメイド好きにして、世界的に有名なメイドの衣装専門のデザイナーでもあるのだ。

 確かに、彼女たちは全員、まるでモデルのように見目麗しい。その服装も、主人の徹底的なこだわりが見て取れる。そこには清楚さと洒脱さが奇跡の両立を見せていた。

「今回の祝賀会を新作モデルの発表会と兼ねたいんだよ、侯爵は」
「そりゃずいぶんと商売上手だな」

 そう言って二人は、疑う様子もなく彼女たちの監視を続けるのだった。




「貴君は皆の注目の的だな」

 リアレはアシュベルドの隣に立つと、改めて周囲を見る。

「殿下ほどではございません。騎士の家の出身故、貴き血に連なり人々の上に立つのではなく、むしろ貴き血の方々をお守りするのが私の役目です」

 対するアシュベルドはそう言って謙遜する。確かに、彼の家は由緒正しい騎士の家柄だった、とリアレは思い出す。

「ということは、私も守ってくれるのか?」

 いたずらっぽい笑みを浮かべてリアレは尋ねる。

「殿下がお望みとあらば、夜陰に跳梁する悪しき者どもの牙から、殿下の寝所を死守いたしましょう」

 アシュベルドはうやうやしく一礼する。

「それにしても、貴君のような勤勉な指導者を得て、大統領も果報者だな。さぞ喜んでいることだろう」

 その落ち着いた挙措に舌を巻きつつ、リアレは話題を変える。

「私たちの働きが、連邦国民の安全につながっていますので」
「では、その果てに何を求める?」
「と、申しますと?」

 いぶかしげな表情で、アシュベルドはこちらを見る。本題に入る時が来た、と柄にもなくリアレは一度深呼吸する。彼の前では、年相応の少女になってしまった気がする。

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